Cómo mejorar a las abejas con fractales

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Mejor que las abejas

Este texto es una colaboración del Cuaderno de Cultura Científica con Next

Las estructuras en forma de hexágono de los paneles de abeja, como las que se encuentran en las colmenas, son conocidas, entre otras cosas, porque presentan unas características mecánicas notables, como una rigidez extremadamente alta en relación a su densidad.

Ahora un grupo de investigadores, encabezados por Ramin Oftadeh, de la Northeastern University (EE.UU.), demuestran que las propiedades mecánicas de estos paneles uniformes pueden ser aún mejores si se añaden distintos niveles jerárquicos para terminar formando materiales fractales. Estos resultados, que se publican en Physical Review Letters, proporcionan una ruta fácil para mejorar y afinar el rendimiento de materiales cambiando detalles de su estructura hexagonal, algo que cada vez es más fácil de conseguir con el uso de impresoras 3D.

Para formar los materiales Oftadeh y colaboradores partieron de una idea de lo más simple: sustituir cada vértice en el que confluían tres aristas de una red de hexágonos base por un hexágono. El proceso se repetía una y otra vez con hexágonos cada vez menores hasta alcanzar el orden jerárquico deseado.

Los investigadores modularon la densidad del conjunto simplemente alterando el grosor de las paredes de los hexágonos. Usando simulaciones numéricas como guía, realizaron experimentos consistentes en crear un conjunto de estructuras impresas en 3D de materiales con distintas densidades y jerarquías.

Los autores estudiaron cómo las propiedades mecánicas como el módulo elástico (la resistencia del material a la deformación) variaban en función de distintos parámetros. Encontraron que, para una densidad dada, el módulo elástico aumentaba significativamente al incrementar el orden jerárquico hasta alcanzar un punto de saturación, a partir del cual ya no mejoraba más. Pero más sorprendente aún fue otro hallazgo: para un orden jerárquico dado, el módulo también se incrementaba conforme menor era la densidad.

Los paneles fractales llegan a obtener módulos más de 20 veces mayores que los paneles de abeja sin jerarquía en la estructura. Usando estos resultados los autores han sido capaces de hacer predicciones de cuál sería la estructura óptima necesaria, desde el punto de vista de actuación del material, para maximizar la fortaleza para una densidad de material dada.

Resultados como este hace que uno se plantee que quizás las naves de los relatos de ciencia ficción no estén hechas con aleaciones extrañas superresistentes, sino con los materiales de siempre construidos de otra manera. Como lo hacen las abejas, sólo que mejor.

Referencia:

Ramin Oftadeh, Babak Haghpanah, Dominic Vella, Arezki Boudaoud, and Ashkan Vaziri (2014) Optimal Fractal-Like Hierarchical Honeycombs Phys. Rev. Lett. 113, 104301 DOI: 10.1103/PhysRevLett.113.104301

Sobre el autor: César Tomé López es divulgador científico y editor de Mapping Ignorance

Esta anotación es una participación de Experientia docet en el XXXIX Carnaval de la Química cuyo blog anfitrión es Gominolas de petróleo

5 comentarios

  • Avatar de Gerardo

    Entiendo que al hacer divulgación determinadas sentencias o titulares efectistas pueden ayudar a atraer la atención, pero lo de “mejorar a las abejas” sería cosa de cogerlo con pinzas. Las estructuras fractales que se proponen aquí pueden ser mejores que las estructuras de las abejas para crear un material de construcción, pero es evidente que para las abejas sería totalmente disfuncional, un absoluto desperdicio de espacio. Para ellas las celdillas no son meros componentes de una superestructura que es el panal: las celdillas son los habitáculos donde almacenan miel y polen, y donde se desarrollan sus huevos, larvas y ninfas.

    De hecho, estoy viendo una estructura como la 4, me la imagino fabricada de cera y cargada de miel, y no estoy muy seguro de que realmente aguantase.

    Por lo demás, un artículo muy interesante.

  • […] Relacionado con el infinito está el concepto de fractal, pero ello no impide que una mente práctica lo use para mejorar el diseño de una estructura natural muy eficiente como vemos en Cómo mejorar a las abejas con fractales. […]

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