La ciencia que deberías saber antes de comprar tu protector solar (1)

Ilustración de Tamara Feijoo.

Cuando llega el verano y renovamos los protectores solares surgen dudas. Las redes son un hervidero de información y desinformación. Además, cada año tenemos una mayor oferta y variedad: protección específica para niños, para para pieles con manchas, diferentes factores de protección, diferentes texturas y acabados, resistentes al agua, brumas, geles…

También nos preocupamos por cosas que antes no conocíamos: ¿Son mejores unos filtros solares que otros? ¿Necesito protegerme de los UVA, los UVB y los infrarrojos, o no? ¿Tendré problemas con la vitamina D si abuso del protector? ¿Tengo que usar protección solar los días nublados? ¿La ropa me protege del sol? ¿Cómo se mide el SPF y cómo sé cuál debería usar? ¿Puedo reutilizar la crema que me sobró del verano pasado? ¿Funciona igual una bruma que una crema? ¿Hay filtros solares que producen más impacto medioambiental que otros? ¿Puedo usar una crema solar en lugar de mi hidratante de día? ¿Son seguros los filtros micro y nano?

A continuación, la primera parte de una serie de artículos en los que analizaremos la evidencia científica de la que disponemos sobre todas estas cuestiones, y resolveremos las dudas más frecuentes sobre protección solar.

1. ¿Son mejores unos filtros que otros?

Los protectores solares funcionan gracias a una serie de ingredientes llamados filtros. Los hay de dos tipos: filtros físicos y filtros químicos.

Los filtros físicos, también llamados filtros minerales, habitualmente son óxido de titanio y óxido de zinc. Estos compuestos actúan como espejos que reflejan la radiación ultravioleta. Funcionan porque son sustancias fluorescentes.

La fluorescencia es un fenómeno por el cual la radiación ultravioleta es absorbida y reemitida como radiación de menor energía, inocua para la piel. La principal ventaja es que protegen de los rayos UVA y UVB. La desventaja es son de un intenso color blanco, y por ello son los responsables de que algunas cremas solares dejen un antiestético rastro blanco en la piel. Otra desventaja es que son sustancias deshidratantes.

Los filtros químicos, también llamados filtros orgánicos, son moléculas orgánicas basadas en el carbono, denominadas grupos cromóforos.

Los filtros orgánicos actúan por absorción de la radiación solar ultravioleta. Captan la energía incidente y la reemiten nuevamente como radiación térmica, inocua para la piel. En función de la radiación absorbida se distingue entre los filtros UVB, UVA y de amplio espectro. Todos ellos requieren del orden de treinta minutos para ejercer esta acción, por lo que deben aplicarse con la debida antelación antes de la exposición solar.

La principal ventaja de los filtros químicos es que son muy cosméticos. No dejan rastro blanco en la piel y pueden estar presentes en fórmulas hidratantes. La desventaja es que algunos de ellos pueden degradarse por acción de la luz, es decir, se gastan, cosa que no ocurre con los físicos. Una sustancias fluorescente es siempre fluorescente, no va perdiendo esa propiedad. Eso implica que los tiempos de reaplicación de los productos con filtros químicos se reducen. Normalmente estos filtros van asociados a otras sustancias llamadas fotoestabilizadores, que evitan que esto ocurra. El fotoestabilizador más común es el octocrileno. Éste impide que el filtro químico se degrade y llegue a penetrar en la piel, evitando así posibles intolerancias.

También existen filtros químicos como los Mexoryl que son estables a la luz por sí mismos, no penetran en la piel y que, precisamente, se utilizan para formular productos destinados para pieles sensibles y para niños. Es un mito eso de que los productos solares específicos para pieles sensibles solo lleven filtros físicos, ya que también pueden y deben llevar filtros químicos.

En la actualidad, un gran número de protectores solares están formulados con ambos tipos de filtros, físicos y químicos, para así aprovechar las ventajas de ambos. No hay por qué elegir.

2. ¿De qué radiación solar tengo que protegerme?

La radiación solar que llega a la Tierra se divide en tres tipos: la de mayor energía es la radiación ultravioleta (UV), a continuación está la radiación visible (la única que podemos observar como colores) y la de menor energía es la radiación infrarroja (IR), que es la responsable del calor. La energía que llega al nivel del mar es aproximadamente un 49% radiación infrarroja, un 42% luz visible y un 9% radiación ultravioleta.

La radiación ultravioleta emitida por el sol se puede dividir en UVA, UVB y UVC, de menor a mayor energía, pero como la atmósfera terrestre absorbe gran parte de esta radiación, el 99% de los rayos ultravioletas que llegan a la superficie de la Tierra son del tipo UVA y el 1% son UVB. La radiación UV-C, que sería la más peligrosa para la salud, no llega a la Tierra porque es absorbida al 100% por el oxígeno y el ozono de la atmósfera, y por lo tanto no produce daño.

La radiación solar más energética, la ultravioleta, es capaz de ionizar átomos (de arrancarles electrones), de excitar electrones (de que los electrones pasen a niveles energéticos superiores a su estado fundamental) y de romper moléculas en unidades más pequeñas formando los temidos radicales libres, responsables del envejecimiento prematuro y promotores del cáncer.

La radiación visible no es capaz de hacer nada de esto porque no tiene la energía suficiente y, por tanto, la infrarroja, que tiene todavía menos energía, tampoco puede producir daños en la piel. Por esta razón debemos protegernos y preocuparnos exclusivamente por la radiación UVA y UVB.

Para saber si un protector solar nos protege tanto del UVA como del UVB, debemos fijarnos en los símbolos que figuran en el envase. Si aparece la palabra UVA rodeada por un círculo significa que ese producto nos protege tanto del UVB como del UVA.

3. ¿Cómo afecta la radiación UVA y UVB a mi piel?

La capa más externa de la piel es la epidermis. Por debajo está la dermis y la hipodermis. Los rayos UVB, más energéticos, penetran poco en la piel, pero son los que provocan las quemaduras, el eritema, el enrojecimiento y aumentan el riesgo de cáncer, por lo que son los más peligrosos. Las radiaciones UVB operan sobre las células productoras de melanina, consiguiendo que se active la producción de melanina. Son responsables del mantenimiento del color bronceado de la piel a largo plazo.

Los rayos UVA penetran hasta la dermis. Son capaces de deteriorar la elastina y el colágeno de la piel, proteínas responsables de la textura, elasticidad y firmeza. Entre sus efectos negativos figura ser el máximo responsable del fotoenvejecimiento de la piel: de la elastosis (degeneración de fibras elásticas de la piel) y de la queratosis (engrosamiento de la epidermis o capa superior de la piel).

La radiación UVA actúa oxidando la melanina, la sustancia responsable del color de la piel, lo que provoca un bronceado directo que se caracteriza por desaparecer rápidamente. Así es como funcionan las cabinas de bronceado, por radiación UVA que oxida la melanina. Es decir, la radiación UVA oxida la melanina y la UVB hace que se produzca más melanina. Ambas cosas suceden en los melanocitos de la piel.

Hay que tener en cuenta que, tanto la producción de más melanina como su oxidación, son procesos acelerados por los UVB y los UVA. La piel reacciona de esta manera como mecanismo de defensa. El bronceado nunca es sinónimo de salud, sino de una piel que se ha tenido que defender de una agresión.

Tanto los UVA como los UVB son lo suficientemente energéticos como para romper los enlaces de las moléculas y generar fragmentos muy reactivos llamados radicales libres. Los radicales son tan reactivos que consiguen alterar las moléculas de ADN. Esto se traduce en que la radiación UV es mutagénica, modifica el ADN, y por tanto es potencialmente cancerígena.

Otros problemas cutáneos, como la rosácea, algunos tipos de dermatitis y el acné, se agravan a causa de la exposición a la radiación ultravioleta. Por este motivo es importantísimo protegerse de la radiación ultravioleta, tanto la UVA como la UVB.

4. ¿Son seguros los filtros micro y nano?

Los filtros físicos tienen el inconveniente de ser muy blancos. Para que resulten más cosméticos hemos conseguido reducir tanto el tamaño de partícula que el temido rastro blanco se ha convertido en cosa del pasado. Estos filtros pueden ser micro o nanoparticulados, de modo que apenas dejan residuo en la piel, sobre todo los nano, que son los más pequeños y resultan casi invisibles. Los encontramos en la lista de ingredientes fácilmente porque van precedidos del prefijo micro y nano.

Ni penetran más allá de la dermis, ni producen alergias, así que son totalmente seguros. Recordemos que la seguridad de un cosmético y de sus ingredientes está avalada por las mismas autoridades que regulan los medicamentos. Tanto es así que estos filtros nanoparticulados los encontramos en productos destinados para niños, para pieles sensibles, sensibilizadas por dermatitis, alergias y eritemas.

5. ¿Ponerse demasiada protección solar puede afectar a los niveles de vitamina D?

Tal y como he explicado en este vídeo, la vitamina D es esencial. La necesitamos para fijar el calcio a nuestros huesos. La obtenemos por dos vías: una es la alimentación (leche, huevos, pescado, setas…) y por acción de la radiación ultravioleta. La radiación ultravioleta favorece la formación de vitamina D como parte de la ruta metabólica del colesterol.

Salvo casos excepcionales, como personas afectadas por osteoporosis, los niveles de vitamina D de la población son buenos, así que no necesitamos suplementarnos ni exponernos a sol más de lo debido. Ya nos exponemos al sol sin protección muchas veces sin darnos cuenta, bien porque confiamos erróneamente en que la ropa nos protege, bien porque utilizamos menos protector del que deberíamos, no lo reponemos con la frecuencia adecuada, o no usamos ninguna protección los días nublados o los días que no vamos a la playa.

También hay que tener en cuenta que los filtros solares no actúan como pantallas frente a la radiación. Es decir, por muy alto que sea el SPF, no implica que la protección sea del 100%. Siempre hay cierto porcentaje de radiación ultravioleta que llega a nuestra piel. Este porcentaje es suficiente para nuestro metabolismo. Así que usando protección solar, obtenemos igualmente vitamina D, y así lo hacemos de forma segura, sin riesgo para nuestra salud.

Es tu turno

En los próximos artículos iremos resolviendo las cuestiones planteadas en la introducción. Si tienes alguna duda más, puedes hacérnosla llegar a través de los comentarios o directamente a través de las redes sociales utilizando la etiqueta #cienciaprotectorsolar y la incluiremos en las próximas entradas.

Sobre la autora: Déborah García Bello es química y divulgadora científica

20 Comentarios

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Lista de preguntas, lo sientoLista de preguntas, lo siento

¿Las “cabinas de bronceado” son en realidad “cabinas de envejecimiento”? ¿Desde cuándo se sabe que la radiación UV daña la piel? ¿Es peligro el uso de lámparas CFL y tubos flourescentes? ¿Y las lámparas UV de las discotecas o las que usan los forenses para ver restos en superficies? ¿Daña la luz azul la piel? ¿Y la violeta?

NúriaNúria

Hola! Para la lactancia se indica esto respecto a las cremas solares:

e-lactancia.org/breastfeeding/to…gel/synonym/

Está desactualizado?

Gracias

javierjavier

Afirmaciones.
1.- He leido de la importancia de la vitamina D, en la medida que se le considera un antioxidante muy potente. Debido a las cremas solares hay cierto deficit de esta vitamina. Es necesario tomar unos 20 minutos en los meses de primavera verano y otoño a eso desde las 12 del mediodia a las cuatro o asi, ya que a esas horas hay radiación UVB que son las responsables de la provitamina D. Es cierto lo escrito?
2.- Si el ponerse moreno es una agresión al cuerpo, lo puedo hacer rapidamente (sin protección) o lentamente (con protección). O sea, para el problema de los posibles cánceres o pérdida de elasticidad de la piel sería lo mismo. Luego, lo mejor es no tomar el sol. Es cierto lo expuesto?

ElenaElena

Hola!!
He querido comprar una crema de protección física y no he sabido descifrarlo en el bote. La farmacéutica me aseguró que era filtro físico y al echarla se diluye perfectamente y no deja rastro blanco… por lo que he deducido que me han vendido el protector con el filtro que yo no deseaba. Cómo podemos comprobar con el etiquetado existente qué tipo de filtro lleva un protector?!
Muchas gracias y enhorabuena por tu web!

DavidDavid

Gracias por el interesante artículo.
Quisiera saber si realmente vale la pena usar cremas bastante caras que protegen frente a UVA, UVB, IR-A y luz visible. Según el artículo, solamente es necesario hacerlo frente a UVA y UVB. ¿Estoy tirando el dinero?
Saludos!

Deborah García BelloDeborah García Bello

Hola David. Los fotoprotectores que parecen indicar protección frente a IR y visible no contienen filtros para esta radiación (ni existen en cosmética ni se les espera, porque serían absurdos). Cuando leas esto en un envase no es que te estén mintiendo descaradamente (aunque sea un tipo de reclamo que no me gusta, porque se malinterpreta y genera miedos a radiaciones inocuas), es que se refieren a que el producto contiene antioxidantes. El IR (el calor) puede acelerar los procesos naturales de oxidación celular de la piel, y esto se palía incluyendo antioxidantes como derivados de la vitamina C (ascorbatos) o de la E (tocoferol). Los mejores productos de protección solar contienen antioxidantes. Según el laboratorio, lo especificarán de forma más o menos explícita.

Blanca BritoBlanca Brito

Excelente artículo, muy buena explicación…gracias

Mª LuisaMª Luisa

Tengo la piel blanca. Y apenas cojo un rastro de color a lo largo del verano. Sin embargo es muy difícil que me queme ( Tendría que estar en mayo de 14 a 16 horas y sin protección en la playa, para que mi piel enrojeciera)
¿Es normal? ¿Tiene algo que ver con el colesterol alto?
Gracias

angelesangeles

hola en buena hora muy buen articulo
tengo una preguntA
es verdad que al usar tan seguido bloqueador solar la piel se acostumbra tanto al protector que pierde defensas propias
gracias

GlòriaGlòria

Muy buen artículo! Deseando leer los siguientes!!
1.- Mi primera duda está relacionada con la publicidad de los protectores solares llamados “pantalla total” o etiquetados como “SPF50+” o incluso he llegado a ver “SPF100”. Pero me suena haber leído que más allá de SPF50 es puro marketing. Es cierto? Dónde está el límite conseguido hasta ahora? Es legal esta publicidad?
2.-Y mi segunda pregunta hace referencia a la nomenclatura SPF. Hace referencia a los UVB y UVA por igual?

CristinaCristina

Muchas gracias por el artículo, me has resuelto muchas dudas que tenía. Mis preguntas son las siguientes: si usamos una crema hidratante facial que ya lleva protector solar, necesitamos aplicarnos igualmente protector solar por encima o con la crema ya sería suficiente?Es verdad que la ropa negra absorbe más energía que la blanca y por eso se dice que da más calor?
Gracias.

JessicaJessica

Saludos,
Me encantan tus publicaciones. Tengo algunas dudas:
1. Hay algunos medicamentos como el antibiótico por boca para combatir el acné, el cual no puedes tomar muchas horas de sol, a que se debe esto?

2. Estar expuesto al sol es gran causa para el envejecimiento de la piel, mucho recomienda el suero de vitamina C para restaurar la piel y a mantenerla radiante, cuan cierto es esto?

Gracias

Francisco Javier MartínFrancisco Javier Martín

Hola Deborah. Cuando afirmas que la ropa no nos protege de la radiación ultravioleta, ¿te refieres a que la radiación ultravioleta atraviesa la ropa o, más bien, a que la ropa no nos cubre toda la superficie de piel, como la cara, cuello, manos, brazos, etc.?

Por otra parte, algunas fuentes recomiendan que el 90% de la vitamina D se obtenga preferentemente mediante la exposición solar. ¿Es esto así? En caso afirmativo, ¿le recomendarías usar protector solar a alguien que permanece encerrado en casa todo el día y casi todos los días, y que sale a la calle muy ocasionalmente, a mediodía, durante unos 50 minutos, yendo en lo posible por la sombra de edificios y árboles, y con una exposición solar directa inferior a 15 minutos? ¿Ir por la sombra o usar sombrilla en la playa protege frente a la radiación ultraviolleta? Conozco a alguien que se ha quemado estando debajo de la sombrilla todo el día, sin protector, supongo que por la radiación ultravioleta reflejada o difusa.

Por otra parte, mucha gente piensa que el protector solar solo es necesario en la playa, cuando, precisamente, en altura, como en la Meseta (Madrid, Extremadura y las dos Castillas), hay mucha menos atmósfera protectora que a nivel del mar y, por tanto, índices ultravioleta superiores. Si bien es posible que la superficie del mar o las partículas de sal en aerosol reflejen mucha más radiación ultravioleta que el suelo y los edificios, y que el vapor de agua incremente la difusión de la radiación, incrementando el riesgo a la sombra en las playas.

Saludos

LauraLaura

Que interesante!
•Se puede aprovechar la crema de un año para otro?
•Como saber el numero de spf que tenemos que escoger?
• Cada cuanto hay que volver a ponernos crema? Dos horas? Mas, menos?

Mil Gracias!

AnaAna

Hola Deborah, me gustaría saber si es cierto algo que me dijo un dermatólogo hace tiempo. ¿El factor de protección de las cremas solares el máximo es 50+? Solo es confirmar que aunque vendan el de 100 o pa talla total va a tener el mismo efecto. Y otra cosa es confirmar, si es su caso, que entre las cremas de niños y las de adulto hay alguna diferencia, quitando que algunas de niños le ponen color muchisimas gracias, de antemano. Te sigo en todas las redes, eres una divulgadora estupenda.

LeireLeire

Hola Deborah!

Me ha gustado mucho el artículo, pero tengo una dudilla. He leído que las cremas solares tienen productos químicos que se disuelven en el mar y por lo tanto se acumulan con facilidad en la cadena trófica, dañando así los ecosistemas, como lo prueban algunos estudios realizados con fitoplancton. Me supongo que esto será debido al óxido de zinc y el óxido de titanio, ¿no? Me gustaría saber si existe alguna alternativa a estos filtros físicos o al producto químico que sea dañino para el ecosistema que a su vez no dañe el medio ambiente.

Gracias!

PauPau

Tengo la duda de si la piel de las personas morenas que no nos quemamos facilmente sufre igual que las personas que se queman. La exposición solar es la misma, se supone que se generan menos radicales libres? o el daño celular es el mismo independientemente de si hay quemadura o no? Muchas gracias

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