La cafeína y su renacimiento como ingrediente estrella de los productos funcionales

La cafeína está de moda. En los últimos tiempos han aparecido en el mercado un gran número de productos que tradicionalmente no se asocian a la cafeína (1,3,7, trimetilxantina)pero en los que un análisis detallado de su composición demuestra como la presencia de este alcaloide no es nada desdeñable. Zumos enriquecidos, sprays anticelulíticos, suplementos deportivos, bebidas energéticas o chicles funcionales son algunos de los ejemplos de nuevos productos ricos en cafeína que pueden encontrarse en supermercados, farmacias, gimnasios, herboristerías, etc.

Cafeína

Cafeína

Sin embargo, las innumerables propiedades sin ningún rigor científico que se atribuyen a toda esta gama de nuevos productos, unidas a las lagunas existentes sobre su seguridad, han provocado muchas reacciones tanto en la comunidad científica como en los organismos oficiales del sector de la alimentación… incluso la Sociedad Americana de Química, en vista de la nueva situación creada alrededor de este compuesto de la familia de las xantinas metiladas, acaba de publicar el siguiente video sobre la ciencia de la cafeína.

No es objetivo de esta entrada contarles la historia de la cafeína ni su mecanismo de actuación. Sobre ello se ha escrito mucho y un rápido vistazo a su definición en la Wikipedia o a este artículo publicado en Naukas.com puede ayudar a hacernos una idea. Para intentar arrojar un poco de luz en todo el oscurantismo que rodea a las propiedades de la cafeína, en este post citaré cuáles de ellas están basadas en verdades demostradas científicamente y cuáles no tienen fundamento alguno según los últimos estudios. Además, expondré los aspectos relacionados con la cafeína que necesitan ser urgentemente aclarados.

A pesar de las muchas dudas que existen sobre el uso de la cafeína para mejorar los diferentes estados cognitivos, los productos enriquecidos con cafeína que mayor cuota de mercado tienen son precisamente los publicitados con ese propósito. ¿Es útil la cafeína para lograr tal fin? ¿Ayuda este alcaloide a mejorar el rendimiento intelectual? ¿Incrementa la atención? Para intentar responder a algunas de estas preguntas el Panel de Expertos en Nutrición, Alergias y Dietéticos de la Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria (EFSA) se reunió y dio su veredicto.

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En su informe aseguran que, en dosis de al menos 75 mg, la cafeína sí mejora diversos procesos cognitivos relacionados con un aumento de la atención, memoria o aprendizaje debido, entre otras cosas, a su acción antagonista no selectiva de los receptores de adenosina… es decir, el uso de cafeína como estimulante no es ningún mito.

Sin embargo, hace unas semanas, y ante la solicitud de una empresa para poder publicitar en productos con bajo contenido en cafeína similares alegaciones, la EFSA emitió un informe en el cual deja claro que dosis por debajo de 75 mg de este alcaloide no son efectivas ni para aumentar la concentración ni para disminuir el tiempo de reacción ante determinadas situaciones.

Concretamente una empresa alemana de aguas minerales y zumos intentó comercializar un zumo multifrutas con una concentración de cafeína 100 mg/L (aproximadamente 40 mg de cafeína por dosis) que, en teoría, sirve para mantener la concentración. En la publicidad de dicho zumo se puede observar una imagen de Michael Schumacher, expiloto de Fórmula 1 en estado de coma desde el mes de diciembre por un accidente de esquí, al lado del eslogan “Your mind, your power” (“Tu mente, tu poder”).

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La EFSA ha sido tajante. Dicha publicidad, basada en los 40 mg de cafeína por dosis de zumo consumida, no tiene ningún rigor científico detrás. La empresa no está autorizada a usar dicha publicidad… hay que alcanzar los 75 mg de esta metil xantina para poder usar tal eslogan. Es lo que hay.

Por otra parte, algunas casas comerciales se empeñan una y otra vez en establecer una relación entre el consumo de cafeína y una mejora en el estado de ánimo. Por eso varios productos ricos en cafeína han publicitado tradicionalmente que este alcaloide ayuda a dicha mejora por sus efectos estimulantes… pero va a ser que no. En este documento oficial de la EFSA observamos que no existe ninguna evidencia científica que sustente tal afirmación por lo que el uso de dicha “health claim” (alegación saludable) está prohibido.

Uno de los sectores donde la aparición de nuevos alimentos y/o suplementos alimenticios con altas dosis de cafeína ha sido más espectacular es el mundo de la nutrición deportiva. Bebidas especializadas, barritas, nutraceúticos y otros productos ricos en este alcaloide están a la orden del día. Sin embargo, hay que preguntarse… ¿es útil este compuesto descubierto por el químico alemán Friedrich Ferdinand Runge en 1819 para aumentar el rendimiento deportivo? Veamos.

A pesar de que muchas voces se han levantado en contra, tal y como se puede ver en este informe, la EFSA ha ratificado los estudios realizados en humanos que muestran como esta molécula aumenta la resistencia ante el ejercicio, siempre y cuando se consuman tres miligramos por kilo de peso una hora antes del ejercicio.

Suplemento deportivo 75 mg de cafeína.

Suplemento deportivo 75 mg de cafeína.

A pesar de esto, los expertos han considerado que no se ha probado una relación causa-efecto entre el consumo de cafeína y un aumento en el rendimiento físico durante el ejercicio de alta intensidad y corta duración.

Para terminar este apartado relacionado con el deporte es necesario indicar que el Panel de Expertos en Nutrición, Alergias y Dietéticos de la EFSA ha informado positivamente acerca de la capacidad de la cafeína para disminuir la sensación de cansancio durante la realización del ejercicio. Eso sí, dicho objetivo se logrará si el deportista ha consumido, una hora antes de la realización del esfuerzo, cuatro miligramos por cada kilo que pese.

Una pregunta que constantemente se hacen muchos aficionados al deporte es si la cafeína está considerada una sustancia dopante. Pues bien, la WADA (World Anti-Doping Agency) decidió suprimir la cafeína de las lista prohibida desde el 1 de enero de 2004. Diez años después, y como bien nos cuenta Raquel Blasco en este fenomenal post, los laboratorios de control de dopaje siguen analizando la cafeína en las muestras de orina. Los resultados indican que, en general, la supresión de la cafeína de la lista prohibida no ha incrementado su empleo.

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Pero no todos los productos que presentan cafeína en su composición pertenecen al sector de la alimentación. El producto estrella de este año 2014 dentro del sector de la moda y de la belleza es el spray Xpert Svelt à-porter comercializado por Singuladerm que promete combatir la celulitis… y que recientemente ha sido analizado en el blog Scientia. En la publicidad de dicho “cosmético inteligente” se explica que su fundamento científico se basa en la microencapsulación y liberación controlada de compuestos bioactivos entre los que se encuentra la cafeína. Una vez más, nos encontramos con que no existe ningún informe oficial positivo que avale el uso de la cafeína para reducir la celulitis o proceso similar ni en el campo de la cosmética ni en el de la alimentación. Por el contrario, la UE sí que ha emitido documentos como los que se pueden leer en este enlace en los que se explicita claramente como no hay relación entre la ingesta de cafeína y procesos tales como la reducción del peso corporal, la oxidación de las grasas o la disminución de la grasa total. Sí, ya sé que no es lo mismo la ingesta oral que el tratamiento epidérmico… pero si el primero no funciona el segundo difícilmente lo hará en este tipo de productos.

Singuladerm.com

Singuladerm.com

Creo que, con lo expuesto anteriormente, pueden ustedes hacerse una idea de los mitos y realidades que, desde el punto de vista de la ciencia, se esconden tras la cafeína…. pero no hay que olvidar un aspecto crucial sobre el que se debería seguir investigando para conocer los verdaderos efectos de este alcaloide. Todas las propiedades anteriormente citadas se refieren a la molécula de cafeína tratada de forma individual. Sin embargo, bien sea en productos de alimentación o de cosmética, la cafeína se encuentra en el interior de matrices complejas donde existen otras moléculas con las cuales interaccionan y que pueden aumentar o disminuir dichos efectos… y este tema no es baladí desde el punto de vista de su funcionalidad y su seguridad.

Uno de las grandes lagunas del Reglamento de la UE por el que se establece una lista de declaraciones autorizadas de propiedades saludables de los alimentos es que considera las propiedades de las moléculas de forma individual y no en el contexto del alimento en su globalidad… que es como debería hacerse. Por ello, muchas dudas quedan aún en el aire. ¿Las elevadas concentraciones de azúcar que hay en las bebidas energéticas influyen en los efectos de la cafeína que también encontramos en altas dosis en estos productos?¿Se altera la funcionalidad demostrada científicamente de algunas vitaminas cuando interaccionan con la cafeína? ¿Cómo cambia el proceso de biodisponibilidad y absorción de la cafeína en presencia de otros nutrientes alimentarios o compuestos cosméticos?

Voy más allá. La EFSA habla de efectos positivos a partir de determinadas cantidades de cafeína pero… ¿Por qué no se establece un límite superior? ¿Es que los efectos positivos sobre los procesos cognitivos tras la ingesta de 75 cafeína son los mismos que si se ingieren cantidades significativamente superiores?

scientia (7)Hasta ahora les he mostrado lo que dice la ciencia sobre los mitos y realidades que circulan alrededor de la cafeína… pero hay un factor del que no he hablado sobre el que hay muchas lagunas y que es clave para su ingesta: su seguridad.

Una exhaustiva revisión de la bibliografía científica lleva a la conclusión de que, aunque hay varias referencias publicadas, no existe una dosis de seguridad de la cafeína claramente establecida por ningún organismo oficial en la UE. Diversas fuentes muestran que una sobredosis aguda de cafeína (no hablamos de dosis letal) puede alcanzarse al ingerir entre 300 y 400 miligramos dependiendo del peso corporal y el nivel de tolerancia a este compuesto de la persona que la consuma. El consumo de dicha dosis puede dar lugar a un estado del sistema nervioso central sobre-estimulación llamado “intoxicación por cafeína” o coloquialmente “aprehensión de cafeína”. Pasado ese umbral comienzan los típicos síntomas de inquietud, nerviosismo, excitación, insomnio, enrojecimiento de la cara, aumento de la micción, trastornos gastrointestinales, contracciones musculares, irritabilidad, ritmo cardíaco irregular o rápido, y agitación psicomotora.

Es posible que ustedes piensen que hace falta un consumo excesivo de alimentos ricos en cafeína para llegar a los niveles de alcaloide que dan lugar a esa sobredosis aguda pero nada más lejos de la realidad. Según la concentración de cafeína presente en la bebida energéticaMonster (32mg/100 mL) la cantidad total de esta molécula que hay en el bote de 500 mL es de 160 mg de cafeína por lo que con solo dos unidades de esta bebidase sobrepasarían los 300 mg… y no olvidemos que un reciente informe de la EFSA que ustedes pueden leer en este enlacealerta sobre los hábitos de consumo de bebidas energéticas en Europa y desvela que de las personas encuestadas, el grupo de edad que más consume estos productos son adolescentes (10 a 18 años). Además, estas bebidas energéticas suelen mezclarse frecuentemente con alcohol y en tal situación los umbrales de seguridad de la ingesta de cafeína pueden cambiar significativamente.

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Es cierto que haría falta el consumo de cantidades desorbitadas de cafeína para alcanzar por vía oral la dosis letal media (LD 50) establecida en seres humanos en diversos estudios (150 a 200 miligramos por kilogramo de masa corporal dependiendo del peso y la sensibilidad individual), pero también es cierto que en determinadas circunstancias esa dosis baja muchísimo… y tal como ocurrió en el caso de Annais Fournier, la chica que supuestamente murió por el consumo de varias latas de bebidas energéticas, hay muchos parámetros a tener cuenta respecto a la seguridad de los productos con altas concentraciones de cafeína.

Concluyo. Estimados lectores, debido al renacimiento de la cafeína como componente estrella de muchos productos comerciales, a lo largo de este post he intentado dejar claro qué dice la ciencia sobre los verdaderos efectos de la ingesta de este alcaloide. Sin embargo, y como ustedes han podido comprobar, aun queda mucho trabajo por hacer en el campo de la funcionalidad y la seguridad de esta molécula sin la cual muchas personas, entre las que me encuentro, son incapaces de comenzar a funcionar diariamente. Toca seguir investigando. Es lo que hay.

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Este post ha sido realizado por José Manuel López Nicolas (@ScientiaJMLN) y es una colaboración de Naukas con la Cátedra de Cultura Científica de la UPV/EHU.

36 Comentarios

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La cafeína y su renacimiento como ingrediente estrella de los productos funcionales

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La cafeína y su renacimiento como ingred...

[…] La cafeína está de moda. En los últimos tiempos han aparecido en el mercado un gran número de productos que tradicionalmente no se asocian a la cafeína (1,3,7, trimetilxantina) pero en los que un análisis detallado de su composición  […]

abrilabril

Excelente articuo. Sin ser tendencioso y bien respladado.
A seguir tomando cafe!

DaniDani

Pues me ha gustado mucho.

Gracias

JoseJose

A tí Dani por comentar.
Un abrazo

DavidDavid

Estupenda entrada.
Simplemente una pequeña puntualización.

La cafeína en sentido estricto no se trata de un alcaloide puesto que la planta no sintetiza la molécula a partir de aminoácidos.

elrincondelesceptico.com/2013/10…diferencias/

josejose

Hola, gracias por comentar. ¿Tienes alguna referencia científica que respalde lo que dices o lo que pone en el post que recomiendas?
Un saludo

David CDavid C

Sí claro. Lo estudié en la carrera de farmacia, en este libro para ser exactos.

“Villar, A.M. (ed.) Farmacognosia general. Síntesis, Madrid, 1999”

La cocaína es un alcaloide que se sintetiza a partir del aminoácido L-glutamina.

upload.wikimedia.org/wikipedia/c…m_cation.png

en.wikipedia.org/wiki/File:Biosy…_cocaine.png

Gracias.

josejose

Una pregunta..según tú, ¿la cocaína seria un alcaloide?

andresrguezandresrguez

Diria que lo de la cafeína y la celulitis sí es cierto, por el efecto de activación de las rutas de gasto de ATP. Otra cosa bien diferente, son las campañas de publicidad engañosa, pero las rutas son las rutas.

JoseJose

Hombre Andrés…de que las rutas se modulen por la presencia de una molécula a que la adición cutánea reduzca la celulitis en presencia de otros compuestos va un mundo.
Un abrazo
Jose

josejose

Hombre Andrés que existan moléculas que sean capaces de modular una ruta biosintética no significa que su presencia en un spray rodeada de otras moléculas y adicionada epidérmicamente haga el mismo efecto…
Un abrazo

ChemaChema

Muy interesante el artículo. Mi experiencia en gimnasios y en ambientes “gamer”es que la cafeína se utiliza en exceso y con objetivos que distan mucho de la realidad. Gracias por publicar artículos tan útiles!

LuisLuis

Magnífico artículo. Objetivo, directo y sencillo. Mis felicitaciones. Lo compartiré en Facebook pues tengo varios amigos demasiado “fans” de Monster.

VíctorVíctor

Llevo un tiempo siguiendo el blog y artículos como este hacen que siga con ganas de más. Buen trabajo y a seguir así.

CarlosCarlos

Madre mía… soy de los cazurricos que inhiben la sensación de cansancio cuando hago ciclismo, y había encontrado un buen producto, el cuál, y comparando todo lo que se dice en el post, veo que es una autética bomba, pues me tomaba 3 de 160 mg de cafeína cada uno. Bajaré la dosis a dos (o una) y toca entrenar más, que algo perezoso estoy siendo con estas bombas y ya lo llevo en la conciencia.
El producto en sí, es el zipvitsport.es/products/sports-n…-gel-uk.html que venden para aumentar fuerza y reducir esfuerzo, si bien, está claro que lo que hace es ensombrecer la sensación de fatiga.
Saludos y como siempre, otra buena entrada.

CARLOS OBESO NIEDACARLOS OBESO NIEDA

Estupendo. Nunca decepcionan sus artículos.
Soy un acérrimo consumidor de café. La mañana que no lo tomo por las prisas, no puedo con mi vida. Pero como es relativamente barato seguiré con mi cafeimanía……

josejose

Me alegro que te haya gustado Carlos.

Vive La SaludVive La Salud

Genial artículo, la verdad es que hacen falta más de este tipo. Lo único que echo en falta es información al respecto de si existe alguna evidencia de que al ingerir cafeína aumente la excreción de calcio en la orina. No he podido encontrar nada fiable al respecto, y me gustaría saber si es verdadera o falsa de esta afirmación.

Un saludo

josejose

Te lo miro…pero creo que no hay evidencia científica al respecto.
Un saludo

SaraSara

muy bueno el artículo, gracias por aportar un poco de luz a toda esta “locura” de información ó publicidad engañosa ó no del todo cierta. Enhorabuena por el premio……

JUAN CARLOS lÓPEZ CORBALÁNJUAN CARLOS lÓPEZ CORBALÁN

CUANDO UNA PERSONA SIN FORMACIÓN ACADÉMICA MÉDICA SE PONE A POSTULAR MECANISMOS DE ACCIÓN, Y A COMENTAR LAS SUPUESTAS O PRESUNTAS ACCIONES DE LA BASE XANTICA TRIMETILADA, METE VARIOS cazos. Los aprendicEs de brujo son así. Hasta ahora mis comentarios han ido por la senda del chacondeo y el buen rollito, pero aquí no quiero cambiar de tercio y entrar con el mal rollito. Pero ECHO DE MENOS BASTANTES cosas en el artículo sobre los documentados estudios ( FUNDAMENTALMENTE Metanálisis) de uso de Cafeina en velocistas puros en pruebas de máximo agonismo (por ejemplo los 400 metros lisos) y en larga distancia. Ademas hay temas complejos como hasta donde o cómo podemos valorar positivamente el aumento modulador positivo como factor realmente medible de la supuesta acción de la Cafeína.En fin, el artículo esta bien, pero se puede atacar y desmontar por varios puntos.

JoseJose

Ay cuanto daño hace la titulitis en este país. Soy de los que pienso que es más interesante saber si la información es correcta o no que la titulación de quien la expone…pero de todo debe haber en la viña del señor. Dicho esto me gustaría saber cuáles son los “cazos” ya que usted dice “mete varios cazos” pero no expone ni uno. ¿Que echa de menos estudios sobre la cafeína en los 400 metros lisos? Hombre, pues creo que no es el objetivo principal del post…también habrá quien eche de menos estudios del efecto de la cafeína en los lanzadores de martillo pero no creo que sea el caso. Además he expuesto los informes oficiales de la Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria…gusten o no son los que hay. Al final de su comentario dice que se puede “atacar y desmontar por varios puntos”…le invito a que lo haga para así poder responderle.
Un saludo y gracias por comentar.

josejose

Y por cierto…los bioquímicos sobre mecanismos de acción algo sabemos. Creo 😉

Albert M.Albert M.

Como siempre tu prosa ligada como moléculas de carbono. Gracias.

josejose

Gracias Albert…se hace lo que se puede.

ArmandoArmando

Interesante, didactico, ameno y, lo más importante, comprensible para el intelecto de los mortales.Ezkerrik asko

RocíoRocío

Mis felicitaciones… llevo tiempo leyendo tu blog y estuve en la charla sobre el etiquetado y publicidad engañosa de las Jornadas JotDown en Sevilla y la verdad es que tus publicaciones son muy interesantes, amenas, fáciles de leer y bien defendidas.

Yo ahora mismo soy estudiante de bioquímica y en algunas asignaturas nos siguen “vendiendo” algunas sustancias como panaceas (como el resveratrol…) así que agradezco la divulgación sobre la realidad de muchos productos que hay en el mercado y de la publicidad que se les da.
Saludos y gracias 🙂

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